Είναι χρόνια νόσος που προσβάλλει το οπτικό νεύρο, την οδό δηλαδή που μεταφέρει τα οπτικά ερεθίσματα απ” τον κάθε οφθαλμό στο κέντρο της όρασης στον εγκέφαλο. Η θηλή του οπτικού νεύρου που βρίσκεται στον βυθό του ματιού υφίσταται εκφύλιση, με αποτέλεσμα να καταστρέφονται οι οπτικές ίνες , τα «καλώδια» δηλαδή που μεταφέρουν τα οπτικά ερεθίσματα στον εγκέφαλο. Αποτέλεσμα αυτού είναι να αναπτύσσονται σε βάθος χρόνου τα λεγόμενα «οπτικά σκοτώματα.», να μειώνεται δηλαδή το εύρος του οπτικού πεδίου του ματιού επειδή εμφανίζονται σκοτεινές περιοχές που αντιστοιχούν στις κατεστραμμένες οπτικές ίνες. Έτσι σταδιακά χάνεται η όραση και σε εξελιγμένες μορφές μπορεί να οδηγήσει σε τύφλωση. Το γλαύκωμα λοιπόν είναι μια οπτική νευροπάθεια. Στην πλειονότητα των περιπτώσεων συνοδεύεται από αυξημένη ενδοφθάλμια πίεση, η οποία είναι επιβαρυντικός παράγοντας για την εξέλιξη της νόσου. Μεμονωμένη αυξημένη πίεση δημιουργεί υποψία γλαυκώματος και πρέπει να παρακολουθείται εντατικά και να θεραπεύεται. Ωστόσο αυξημένη πίεση δεν σημαίνει πως ο ασθενής πάσχει από γλαύκωμα, εγείρει όμως την υποψία αυτού. Αντιστρόφως, φυσιολογική πίεση δεν αποκλείει την ύπαρξη γλαυκώματος, καθότι υπάρχει μορφή της νόσου κατά την οποία η ενδοφθάλμια πίεση παραμένει στα φυσιολογικά επίπεδα. Το γλαύκωμα ΔΕΝ είναι ιάσιμο, μπορεί ωστόσο να σταθεροποιηθεί με την κατάλληλη ρύθμιση της ενδοφθάλμιας πίεσης.Γι’ αυτό σημαντική είναι η έγκαιρη διάγνωση και η στενή παρακολούθηση της κλινικής πορείας από τον οφθαλμίατρο.